Elizabeth Nyeko: electricidad para el África rural

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Elizabeth Nyeko cree que ha encontrado la forma de electrificar a las comunidades rurales de África de manera accesible y eficiente, lo que resolvería uno de los desafíos clave para el desarrollo de esta región.

Nyeko es la directora ejecutiva de Modularity Grid, una startup con sede en Londres que construye tecnologías para mejorar el rendimiento de las minirredes, sistemas de generación y distribución de electricidad a pequeña escala que proveen energía a los hogares y negocios en áreas donde es demasiado costoso ampliar las redes nacionales.

Sin embargo, las minirredes también tienen limitaciones. En Mandulis Energy, una compañía que ella cofundó y que construyó una minirred de biomasa en el norte de Uganda, Nyeko aprendió que la demanda de electricidad de los clientes individuales es muy difícil de rastrear, lo que suele conducir a una sobreproducción de energía, uso ineficiente de combustibles y altos precios de electricidad.

Mandulis Energy recaudó $ 2,5 millones del Banco Africano de Desarrollo, el Banco Alemán de Desarrollo KfW e inversores de Silicon Valley, incluido Fresco Capital, para completar el desarrollo de proyectos de infraestructura, incluida el mayor proyecto de gasificación de biomasa vinculado a la red en África.

En Modularity Grid, Nyeko diseñó una plataforma inteligente basada en la nube que permite a los operadores de minirredes controlar y predecir mejor el consumo individual; luego redirecciona el exceso de electricidad a usuarios específicos que necesitan energía constante, llamados «cargas de anclaje». En el sitio de Mandulis en Uganda, donde Nyeko está piloteando su solución Modularity Grid, las cargas de anclaje incluyen el molino de arroz del pueblo —que también proporciona las cáscaras de arroz que se usan para alimentar a la minirred.

“Si podemos entregar sólo la cantidad de electricidad a las personas que necesitan, y redirigir el resto a algo que crea valor para una comunidad rural, podemos hacer que las minirredes sean viables en un entorno de bajos ingresos”, dice Nyeko. La plataforma digital de Modularity aprovecha la inteligencia artificial y el blockchain para la distribución de electricidad.

Nyeko nació en el norte de Uganda pero huyó de la guerra civil cuando era niña, y ahora está comercializando su solución con otros proveedores de minirredes y está por comenzar a trabajar con Total y Vinci Energies en otros proyectos de energía en toda África. Con el tiempo, ella cree que su solución también ayudará a que las redes nacionales sean más eficientes, tanto en África como en otras partes del mundo.

Nieko fue nombrada una de las 35 personas más innovadoras menores de 35 años por la revista Technology Review en 2018.

Texto de Jonathan W. Rosen, publicado por Technology Review en 2018.

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