Karen Uhlenbeck: la primera mujer en recibir el Premio Abel en Matemáticas

Google+ Pinterest LinkedIn Tumblr +

La Dra. Uhlenbeck ayudó a iniciar el análisis geométrico, desarrollando técnicas que ahora son utilizadas comúnmente por muchos matemáticos.

Escrito por Kenneth Chang y publicado por The New York Times el 19 de marzo de 2019.

Por primera vez, uno de los principales premios en matemáticas ha sido otorgado a una mujer.

El martes 18 de marzo, la Academia Noruega de Ciencias y Letras anunció que otorgó el Premio Abel de este año —un premio inspirado en los Premios Nobel—, a Karen Uhlenbeck, profesora emérita de la Universidad de Texas en Austin. El premio cita “el impacto fundamental de su trabajo en el análisis, la geometría y la física matemática”.

Uno de los avances de la Dra. Uhlenbeck fue haber descrito en esencia las complejas formas de las películas de jabón, no en un baño de burbujas, sino en espacios abstractos y de alta dimensión de curvas. En un trabajo posterior, ayudó a poner un fundamento matemático riguroso a técnicas ampliamente utilizadas por los físicos en la teoría cuántica de campos para describir las interacciones fundamentales entre partículas y fuerzas.

En el proceso, ayudó a iniciar un campo conocido como análisis geométrico, y desarrolló técnicas que ahora son utilizadas comúnmente por muchos matemáticos.

“Ella hizo cosas que nadie pensó hacer”, dijo Sun-Yung Alice Chang, matemática de la Universidad de Princeton que fue parte del comité del premio formado por cinco miembros, “y después de hacerlo, sentó las bases de una rama de las Matemáticas”.

La Dra. Uhlenbeck, quien vive en Princeton, N.J., se enteró de que ganó el premio el domingo por la mañana.

“Cuando salí de la iglesia, me di cuenta de que tenía un mensaje de texto de Alice Chang que decía: ¿Podría aceptar una llamada de Noruega?”, dijo la Dra. Uhlenbeck. “Cuando llegué a casa, llamé a Noruega y me dijeron”.

La Dra. Uhlenbeck, de 76 años, asociada en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, dijo que no había decidido qué hacer con los $700,000 [dólares] que acompañan al honor.

No hay un Premio Nobel de Matemáticas y, durante décadas, los premios más prestigiosos en Matemáticas fueron las Medallas Fields, que se otorgan en lotes pequeños, cada cuatro años, a los matemáticos más destacados que tienen 40 años o menos. Maryam Mirzakhani, en 2014, ha sido la única mujer en recibir una Medalla Fields.

“Ella hizo cosas que nadie pensó hacer”, dijo Sun-Yung Alice Chang, matemática de la Universidad de Princeton

El premio Abel, que lleva el nombre del matemático noruego Niels Hendrik Abel, se configura más como los Nobel. Desde 2003, se ha distribuido anualmente para resaltar avances importantes en matemáticas. Los 19 ganadores anteriores (en tres años, el premio se dividió entre dos matemáticos) fueron hombres, entre ellos Andrew J. Wiles, quien demostró el último teorema de Fermat y ahora se encuentra en la Universidad de Oxford; Peter D. Lax de la Universidad de Nueva York; y John F. Nash Jr., cuya vida fue retratada en la película “A Beautiful Mind”.

En su trabajo inicial, la Dra. Uhlenbeck esencialmente descifró la forma de las películas de jabón en espacios curvos de dimensiones superiores. Este es un ejemplo de lo que los matemáticos llaman problemas de optimización, que a menudo son muy difíciles y pueden tener cero soluciones, una solución o muchas soluciones.

“Puede hacer una pregunta de cuándo tiene una burbuja de jabón en este espacio n-dimensional”, dijo. “No sabes de antemano cuáles serán las formas de esas pompas de jabón mínimas”.

El universo es a menudo perezoso, en busca de soluciones que tomen la menor cantidad de energía. En un plano llano, un ejemplo de un problema de optimización se puede enunciar de forma trivial: la distancia más corta entre dos puntos es una línea recta. Incluso en una superficie curva, como la Tierra, la pregunta tiene una respuesta fácil: un arco conocido como un gran círculo.

Con las películas de jabón y las burbujas (superficies bidimensionales en un espacio tridimensional), el problema comienza a complicarse.

Para minimizar las fuerzas de la tensión superficial, se forma una burbuja en la forma con la menor cantidad de área para envolver alrededor de un volumen determinado: una esfera. Cuando dos o más burbujas se tocan entre sí o cuando se forma una película de jabón dentro de un bucle metálico retorcido, las formas se vuelven más complicadas, pero aún así se retuercen para ocupar la menor cantidad de área.

En dimensiones aún más altas, “la teoría se vuelve dramáticamente más difícil y las técnicas estándar simplemente no funcionan”, dijo Dan Knopf, quien trabajó con la Dra. Uhlenbeck en la Universidad de Texas.

La Dra. Uhlenbeck demostró que el problema no era irresoluble en todas partes, aunque en un número finito de puntos, los cálculos no convergerían. Por lo tanto, uno podría manejar la respuesta manejando esos puntos problemáticos por separado.

“Karen desarrolló algunas técnicas revolucionarias”, dijo el Dr. Knopf. “Y, en términos generales, encontró soluciones para un problema aproximado y luego trató de tomar los límites de estas soluciones aproximadas para obtener soluciones reales”.

La Dra. Uhlenbeck trabajó posteriormente en lo que se denominan teorías de medición, utilizadas por los físicos en la teoría cuántica de campos para describir las interacciones de las partículas subatómicas. Una teoría de medición básicamente dice que la forma en que se comportan las partículas no debería cambiar según cómo se mire. Es decir, las leyes de la Física no deberían cambiar si el experimento se mueve a la izquierda o se gira.

Pero las respuestas a veces parecían volar hasta el infinito. Ella fue capaz de replantear el problema de una manera que eliminó los infinitos.

La Dra. Uhlenbeck comenzó a publicar sus principales trabajos a finales de sus treinta años. En principio, eso habría sido lo suficientemente temprano como para que ella hubiera sido reconocida con una Medalla Fields, pero sus ideas tardaron en expandirse.

En 1983, a los 41 años, recibió un reconocimiento más amplio con una beca MacArthur, que viene con un paquete de dinero: $204,000 [dólares] en el caso de la Dra. Uhlenbeck.

En 1990, se convirtió en la segunda mujer en dar una de las charlas plenarias destacadas en el Congreso Internacional de Matemáticos, una reunión cuatrienal. En cada congreso, hay de 10 a 20 charlas plenarias, pero durante décadas, todos los oradores han sido hombres. (Emmy Noether, una prominente matemática alemana, fue la primera mujer en dar una charla plenaria, en 1932).

“Eso fue casi más desconcertante” que ser la primera mujer en recibir a Abel, dijo la Dra. Uhlenbeck. Ella dice que reconoce que era un modelo a seguir para las mujeres que la seguían en Matemáticas.

“Mirando hacia atrás ahora me doy cuenta de que tuve mucha suerte”, dijo. “Estaba en la vanguardia de una generación de mujeres que realmente podían obtener trabajos reales en el mundo académico”.

Pero también señaló: “Ciertamente sentí que era una mujer a lo largo de mi carrera. Es decir, nunca me sentí como uno de los muchachos”.

Para encontrar una mujer influyente, miraba la televisión. “Como muchas personas de mi generación”, dijo el Dr. Uhlenbeck, “mi modelo a seguir fue Julia Child”.

Share.

About Author

Comments are closed.