Barbara McClintock: primero pensaron que estaba loca, luego obtuvo el Nobel de Medicina

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A lo largo de su carrera, Barbara McClintock estudió la citogenética del maíz y realizó descubrimientos que iban más allá de la comprensión en una época en que otros científicos simplemente ignoraron su trabajo durante más de una década. Pero ella persistió, confiando en sí misma y en la evidencia bajo su microscopio.

Barbara McClintock en 1923, cuando recibió su licenciatura de la División de Colecciones de Raras y Manuscritos de la Universidad de Cornell, Biblioteca de la Universidad de Cornell.

Barbara McClintock estuvo a punto de no ir a la universidad. Era una estudiante talentosa, pero su madre creía que un título universitario dañaría sus posibilidades de matrimonio y vetó su plan de ir a la Universidad de Cornell. Afortunadamente, su padre regresó del Cuerpo Médico del Ejército en Francia a tiempo para intervenir.

En 1919, a la edad de 17 años, McClintock se inscribió en el Colegio de Agricultura de Cornell, y le fue muy bien en la universidad: se unió al gobierno estudiantil, tocó banjo en una banda de jazz y sobresalió en el aula. Fue allí donde se inscribió a la clase que cambiaría el curso de su vida: la genética.

La genética como disciplina todavía era nueva en la década de 1920; y Cornell ofrecía solamente curso de pregrado. Pero McClintock lo tomó de inmediato, concibiendo un interés de por vida en el campo de la citogenética: el estudio de los cromosomas y su expresión genética.

“No hay dos plantas exactamente iguales. Todas son diferentes, y como consecuencia, tienes que conocer esa diferencia. Empiezo con una plántula y no quiero dejarla. No creo que realmente conozca la historia si no cuido la planta todo el tiempo. Así que conozco cada planta en el campo. Las conozco íntimamente. Y me da mucho gusto conocerlas”.

-Barbara McClintock

McClintock obtuvo su licenciatura, maestría y doctorado en la Universidad Cornell y tuvo un gran éxito en su investigación sobre la citogenética del maíz. Aun así, no fue fácil encontrar un trabajo permanente en medio de la Depresión. Finalmente, fue contratada como profesora asistente en la Universidad de Missouri en 1936.

A McClintock le encantaba trabajar en el laboratorio. “Estaba tan interesada en lo que estaba haciendo que casi no podía esperar a la mañana para levantarme por e ir por ello”, dijo.

Pero para esta investigadora, enseñar era una distracción. Dejó su trabajo en la universidad en 1941 para ir a Cold Spring Harbor Laboratory, un centro de investigación financiado por la Institución Carnegie. Liberada para centrarse exclusivamente en sus experimentos, McClintock permaneció en Cold Spring Harbor hasta su retiro en 1967, e incluso más allá, como científica emérita, hasta su muerte a la edad de 90 años.

Al comienzo de su investigación en Cold Spring Harbor, McClintock empezó a estudiar los patrones de color de mosaico de maíz a nivel genético. Ella había notado que los patrones del kernel eran demasiado inestables, y cambiaban con demasiada frecuencia a lo largo de varias generaciones, para ser considerados mutaciones. ¿Qué era responsable de esto? La respuesta contradecía la teoría genética prevaleciente.

Como observó McClintock al estudiar generaciones sucesivas de plantas de maíz, en lugar de estar encerrado en su lugar dando instrucciones fijas de generación en generación, algunos genes podrían moverse o “transponerse” dentro de los cromosomas, activando o desactivando rasgos físicos de acuerdo con ciertos “elementos de control”.

Barbara McClintock en el laboratorio de Cold Spring Harbor, abril de 1963 National Institutes of Health. Cortesía de Barbara McClintock Papers, American Philosophical Society. Fotógrafo desconocido.

Consciente de que su trabajo se apartaba de la sabiduría común, McClintock postergó la publicación de sus teorías sobre la transposición genética y los elementos de control hasta que otros investigadores confirmaron sus resultados.

Finalmente, en el verano de 1951, dio una conferencia sobre sus hallazgos en el simposio anual en el Laboratorio Cold Spring Harbor, pero no salió bien. Como recordó después, la audiencia quedó perpleja y fue hostil a sus teorías. “Pensaron que estaba loca, absolutamente loca”.

“Yo sólo sabía que tenía razón. Cualquiera que haya tenido esa evidencia arrojada hacia ellos con tal entrega no habría podido evitar llegar a las conclusiones que logré.”

-Barbara McClintock

Ante tal resistencia a sus teorías, McClintock dejó de publicar y sermonear, dejó de intentar convencer a los demás, pero nunca dejó de seguir sus teorías. “Simplemente sabía que tenía razón”, dijo más tarde. Cualquiera que haya tenido esa evidencia arrojada hacia ellos con tal entrega no habría podido evitar llegar a las conclusiones que logré.”

Finalmente, a mediados de la década los 60, la comunidad científica comenzó a llegar a las mismas conclusiones, validando sus hallazgos y otorgándole el crédito le debían desde mucho tiempo atrás. McClintock recibió el Premio Nobel en Fisiología (hoy Medicina) más de 30 años después de realizar los descubrimientos por los cuales fue honrada.

“A lo largo de muchos años, realmente disfruté que no me obligaran a defender mis interpretaciones. Simplemente podría trabajar con el mayor placer. Nunca sentí la necesidad ni el deseo de defender mis puntos de vista. Si resultaba que estaba equivocada, simplemente olvidaría que alguna vez sostuve esa opinión. No importaba.”

-Barbara McClintock

McClintock hizo un descubrimiento tras otro a lo largo de su larga carrera en citogenética, pero es mejor recordada por descubrir la transposición genética (“los genes saltarines”). La comprensión de este fenómeno sigue siendo fundamental para la genética, así como otros conceptos relacionados en medicina, biología evolutiva y más.

Y más allá de sus descubrimientos, el legado de McClintock es de una persistencia poco común. Como dijo: “Si sabes que estás en el camino correcto, si tienes este conocimiento interno, entonces nadie puede apagarte … no importa lo que digan”.

Con información de The Nobel Prize.

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