Margaret Hamilton: la ingeniera que nos llevó a la luna

Google+ Pinterest LinkedIn Tumblr +

El exitoso software de computación del Apollo 11 fue optimizado para enfrentar problemas desconocidos e interrumpir una tarea para asumir una más importante.

El 20 de julio de 1969, a medida que el módulo lunar Eagle se acercaba a la superficie de la luna, sus computadoras comenzaron a parpadear mensajes de advertencia. Por un momento, el Control de la Misión se enfrentó a una decisión de «ir/no ir», pero con gran confianza en el software desarrollado por la informática Margaret Hamilton y su equipo, le dijeron a los astronautas que procedieran. El software, que permitió que la computadora reconociera los mensajes de error e ignorara las tareas de baja prioridad, continuó guiando a los astronautas Neil Armstrong y Buzz Aldrin sobre la corteza polvorienta de la luna hasta su aterrizaje.

“Pronto quedó claro”, dijo más tarde Hamilton, “que el software no sólo informaba a todos que había un problema relacionado con el hardware, sino que el software lo estaba compensando”. Una investigación finalmente demostraría que la lista de verificación de los astronautas tuvo la culpa, y les dijo que configuraran incorrectamente el interruptor de hardware del radar de encuentro. “Afortunadamente, la gente del Control confiaba en nuestro software”, dijo Hamilton. Y con solo suficiente combustible para 30 segundos más de vuelo, Neil Armstrong informó: “El Eagle ha aterrizado”.

El logro fue una tarea monumental en un momento en que la tecnología de la computadora estaba en su infancia: los astronautas tenían acceso a solo 72 kilobytes de memoria de computadora (hoy en día un teléfono celular de 64 gigabytes lleva casi un millón de veces más espacio de almacenamiento). Los programadores tenían que usar tarjetas perforadas de papel para enviar información a las computadoras del tamaño de una sala sin interfaz de pantalla.

Cuando ocurrió el aterrizaje, Hamilton, de 32 años, se conectó al Control de la Misión desde el MIT. “No me estaba concentrando en la misión, per se”, confesó Hamilton. “Estaba concentrada en el software”. Después de que todo funcionó correctamente, la importancia del momento la golpeó. “Dios mío. Mira lo que pasó. Lo hicimos. Funcionó. Fue emocionante.”

Hamilton, quien popularizó el término “ingeniería de software”, obtuvo reproches por ello. Los críticos dijeron que esto inflaba la importancia de su trabajo, pero hoy en día, cuando los ingenieros de software representan un segmento fervientemente buscado de la fuerza laboral, nadie se ríe de Margaret Hamilton.

Cuando se planearon las misiones de Apollo, el proceso de escribir el código comenzó en grandes hojas de papel. Un operador de “keypunch” creaba agujeros en las tarjetas de papel, introduciendo los códigos en lo que llamaban “tarjetas perforadas”. “No hay mucha gente hoy que sepa qué son las tarjetas perforadas, pero así es como lo programó”, dice Paul Ceruzzi, curador emérito del Museo Nacional del Aire y del Espacio del Smithsonian, quien conoce a Hamilton desde hace dos décadas.

El museo tiene en sus colecciones la Colección de software de computadora para guiar el vuelo del Apollo, creada por Hamilton. El material de archivo incluye hojas impresas, conocidas como “los listados”, que muestran los resultados de los cálculos de ecuaciones de guía. Cuando la salida de la computadora no identificó ningún problema, los ingenieros de software “observaban” los listados, verificando que ningún problema requería atención.

Una vez que todo se veía bien, el código se envió a una fábrica de Raytheon, donde la mayoría de las mujeres, muchas de ellas ex empleadas de las fábricas textiles de Nueva Inglaterra, tejieron cables de cobre y núcleos magnéticos en una larga “cuerda» de cable. Con la codificación escrita en unos y ceros, el cable atravesó el diminuto núcleo magnético cuando representaba un uno, y rodeaba el núcleo cuando representaba un cero. Este ingenioso proceso creó una cuerda que llevaba instrucciones de software. Las mujeres que hicieron el trabajo eran conocidas como LOL, Hamilton le dijo a Ceruzzi, no porque fueran divertidas; era la abreviatura de «little old ladies” [viejecitas en español]. Hamilton se llamaba “madre-cuerda”.

La cuerda compensó la memoria limitada de las computadoras Apollo. El proceso creó “un sistema muy robusto”, según Teasel Muir-Harmony, curadora también en el Museo del Aire y el Espacio y autora del nuevo libro, Apollo to the Moon: A History in 50 Objects. “Esa fue una de las razones por las que la computadora de guía Apollo funcionó a la perfección en cada misión”.

Un amante de las matemáticas desde una edad temprana, Hamilton transformó esa afinidad, convirtiéndose en una experta en escritura e ingeniería de software después de su salida de la universidad. Cuando su esposo asistía a la escuela de derecho en Harvard en 1959, tomó un trabajo en el MIT, aprendiendo a escribir el software que predeciría el clima. Un año más tarde, comenzó a programar sistemas para ubicar aviones enemigos en el programa Medio Ambiente de Tierra Semiautomático (SAGE).

Fue a mediados de la década de 1960 cuando Hamilton escuchó que el MIT “había anunciado que estaban buscando gente para hacer la programación para enviar al hombre a la luna, y solo pensé: ‘Wow. Tengo que ir allí’”. Ella había planeado comenzar su posgrado en Brandeis University para obtener un título en matemáticas abstractas, pero el programa espacial de los Estados Unidos se ganó su corazón. Gracias al éxito de su trabajo en SAGE, fue la primera programadora contratada para el proyecto Apollo en MIT. En 1965, se convirtió en jefa de su propio equipo en el Laboratorio de Instrumentación MIT (más tarde conocido como Laboratorio Draper), que se dedicó a escribir y probar el software para las dos computadoras de 70 libras del Apollo 11 —una iba a bordo del módulo de comando, Columbia y otra a bordo del módulo lunar, Eagle.

«Lo que pienso cuando pienso en Margaret Hamilton es su cita de que ‘no había más remedio que ser pioneros’, porque creo que eso realmente encarna quién era ella y su importancia en este programa”, dice Muir-Harmony. “Ella fue una pionera en el desarrollo de ingeniería de software y. . . . una pionera como mujer en el lugar de trabajo que contribuye a este tipo de programa, asumiendo este tipo de papel”.

Entonces, como ahora, la mayoría de los ingenieros de software eran hombres, pero ella nunca dejó que eso se interpusiera en su camino. “Ella tenía la mentalidad de que debería haber igualdad de derechos e igualdad de acceso. Y no se trataba de hombres y mujeres. Se trata de que las personas puedan realizar el tipo de trabajo que desean realizar y asumir los desafíos que desean asumir”, dice Muir-Harmony. “Ella también fue abarcadora como programadora, con soluciones para problemas, muy innovadora, muy innovadora. Eso, creo, se refleja en las elecciones de su carrera y en el trabajo que hizo en el laboratorio”.

En un intento por hacer que el software fuera más confiable, Hamilton buscó diseñar el software de Apollo para que fuera capaz de lidiar con problemas desconocidos y lo suficientemente flexible como para interrumpir una tarea para asumir una más importante. En su búsqueda de nuevas formas de depurar un sistema, se dio cuenta de que el sonido podía servir como un detector de errores. Su programa en SAGE, notó, sonaba como una orilla del mar cuando estaba corriendo. Una vez, fue despertada por un colega, quien dijo que su programa «¡ya no sonaba como una orilla del mar!» Ella se apresuró a trabajar ansiosa por encontrar el problema y comenzar a aplicar esta nueva forma de depuración a su trabajo.

Como madre trabajadora, llevaba a su pequeña hija al Laboratorio de Instrumentación del MIT por la noche y los fines de semana. Un día, su hija decidió “jugar a ser astronauta” y apretó un botón del simulador que hizo que el sistema fallara. Hamilton se dio cuenta de inmediato de que el error era uno que podía cometer un astronauta, por lo que recomendó ajustar el software para solucionarlo, pero le dijeron: “Los astronautas están entrenados para no cometer errores”.

Durante el vuelo en órbita de la luna del Apollo 8, el astronauta Jim Lovell cometió el mismo error que tuvo su hija y, afortunadamente, el equipo de Hamilton pudo corregir el problema en cuestión de horas. Pero para todos los futuros vuelos de Apollo, la protección se incorporó al software para garantizar que nunca volviera a suceder. Con el tiempo, Hamilton comenzó a ver toda la misión como un sistema: “una parte se realiza como software, otra es software de personas, y otra parte es hardware”.

El trabajo de Hamilton guió las misiones restantes de Apollo que aterrizaron en la luna y también benefició a Skylab, la primera estación espacial de los Estados Unidos en la década de 1970. En 1972, dejó el MIT y comenzó su propia compañía, Higher Order Software. Catorce años después, lanzó otra compañía, Hamilton Technologies, Inc. En su nueva firma, creó Universal Systems Language, otro paso para hacer que el proceso de diseño de sistemas sea más confiable.

La NASA honró a Hamilton con el premio Espacio Excepcional de la NASA en 2003, reconoció sus contribuciones al desarrollo de software y le otorgó el mayor premio financiero que la agencia había otorgado a una persona hasta ese momento de $37,200 dólares. En 2016, el presidente Barack Obama le otorgó la Medalla de la Libertad, señalando que “su ejemplo habla del espíritu de descubrimiento estadounidense que existe en todas las niñas y niños pequeños que saben que mirar de alguna manera más allá de los cielos es mirar dentro de nosotros mismos”.

El trabajo de Hamilton puede no ser ampliamente conocido por aquellos que están fuera de la comunidad científica, aunque sus logros se han recordado con la introducción en 2017 de una figura de acción de Lego Margaret Hamilton, parte de la colección Mujeres de la NASA. Representa a Hamilton como un héroe pequeño, de pelo grande y con gafas, cuyo código de Apollo se apila para ser más alto que ella. El Museo Nacional del Aire y el Espacio ahora tiene los prototipos de estas figuras de acción. Los ingenieros de software generalmente no son vistos como figuras de acción valientes, pero Hamilton no es ajena a la valentía requerida para el heroísmo. Ella recuerda haber sido “intrépida, incluso cuando los expertos dijeron: ‘No, esto no tiene sentido’”, no lo creyeron, nadie lo hizo. Era algo que estábamos soñando que sucediera, pero se hizo real”.

Traducción del texto de Alice George publicado en Smithsonian.

Share.

About Author

Comments are closed.