Estrategias para alentar a las niñas a estudiar carreras científicas y matemáticas

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Las mujeres siguen subrepresentadas en las áreas de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM, en inglés). En el campo de la ingeniería, por ejemplo, ellas obtuvieron menos del 20 por ciento de los doctorados en 2014.

Estas brechas, sin embargo, no son el resultado de diferencias en su capacidad intelectual. Hoy, las niñas representan más de la mitad de la población estudiantil superdotada de los Estados Unidos. Si las niñas tienen la inteligencia necesaria para tener éxito en las áreas STEM, ¿qué factores explican el que no sigan su educación en estos campos hasta completar su carrera?

Hay dos tipos de creencias que desalientan a las niñas a seguir en áreas STEM a una edad temprana: a) los estereotipos negativos sobre sus habilidades intelectuales, y b) los estereotipos sobre las personas que trabajan en carreras STEM como «nerds» o raras.

Como investigadores que estudian cómo los estereotipos y otros factores psicológicos pueden evitar que las niñas hagan carreras en matemáticas y ciencias, creemos que los padres, madres y educadoras/es pueden ayudar a cambiar las cosas y cerrar las brechas de género en STEM.

Combatir los estereotipos sobre el género y el intelecto

Ya en el primer grado, las niñas tienen menos probabilidades que los niños de asociar su propio género con la capacidad intelectual. Dado lo generalizados que son estos estereotipos, ¿cómo pueden los padres, madres y maestras/os intervenir y proteger a las niñas de la creencia de que son menos capaces intelectualmente y, por lo tanto, menos adecuadas para STEM que los niños?

Enseñar una mentalidad de crecimiento

Una posible estrategia es ayudar a las niñas a adoptar una mentalidad de crecimiento, o la creencia de que sus habilidades pueden desarrollarse en lugar de pensar que son estáticas e inmutables. Los estereotipos negativos se basan en el supuesto de que las niñas carecen de la capacidad innata necesaria para el éxito. Enfatizar cómo las habilidades cambian y se desarrollan con el tiempo desafía esta creencia.

Al promover una mentalidad de crecimiento, es esencial transmitir ese esfuerzo y la capacidad de desarrollar estrategias, y reafirmar que esto es cierto para todos, no solo para las niñas. Por ejemplo, un maestro o padre podría decir: «Cualquiera que quiera ser bueno en matemáticas tiene que practicar haciendo muchos problemas, especialmente los más difíciles, de los que puede aprender». A menos de que se haga el esfuerzo de parecer normal para todos, padres, madres y maestros pueden estar sugiriendo involuntariamente que las niñas necesitan trabajar más duro para compensar la baja capacidad.

Enseñar el valor del fracaso

Otro componente para fomentar una mentalidad de crecimiento es enmarcar el fracaso como una oportunidad de aprendizaje en lugar de algo que debe evitarse o deslizar debajo de la alfombra cuando ocurre. Esto se puede hacer centrándose en el proceso de aprendizaje, por ejemplo, descubriendo de dónde provienen los errores y hallando nuevas estrategias para la siguiente vez. Cuando las niñas vean cómo sus esfuerzos han valido la pena, es más probable que vean la capacidad de STEM desde una perspectiva de crecimiento.

Una estudiante de primer grado sostiene la foto de Mae Jemison, la primera mujer astronauta afroamericana, en 2003, en Evansville, Indiana. Bob Gwaltney / AP

Hablarles de mujeres exitosas

Los estereotipos también pueden modificarse al exponer a las niñas a ejemplos de mujeres que han tenido éxito en STEM.

La clave es retratar a estas mujeres como identificables y resaltar cómo se convirtieron en científicas, facilitando que las niñas se imaginen a sí mismas siguiendo un camino similar hacia el éxito.

Abrir oportunidades para triunfar

Otra estrategia es ofrecer oportunidades para que las niñas tengan éxito en las tareas relacionadas con STEM para comenzar a construir su confianza. Por ejemplo, un maestro podría enmarcar una tarea de programación como un juego, lo que podría ayudar a las niñas a sentirse más motivadas y capaces de tener éxito.

Combatir los estereotipos falsos sobre STEM

Cuando los niños se imaginan a sí mismos con diferentes trabajos en el futuro, pueden preguntarse si son similares a las personas que tienden a tener esos trabajos. Un desajuste entre el autoconcepto de un joven y su impresión de los miembros en un determinado campo puede hacer que el campo parezca una opción de carrera poco atractiva.

Desafortunadamente, las representaciones mediáticas de personas en STEM a menudo son estrechas y perpetúan los estereotipos falsos, como que los científicos son excéntricos, «nerd» o «geek», obsesivos y ajenos a la realidad.

Del mismo modo, se supone que el trabajo de los científicos es solitario y aislado. También se considera que se realiza en la búsqueda de objetivos egocéntricos, como satisfacer la curiosidad de uno, en lugar de objetivos altruistas, como ayudar a otros.

Estas imágenes culturales actúan específicamente como una barrera para las niñas: quienes han sido socializadas para pensar en sí mismas como diferentes del científico promedio en la mayoría de estas dimensiones, lo que las lleva a favorecer los campos en donde hay personas con las que se identifican más fácilmente y que tienen objetivos más altruistas.

Sin embargo, muchos científicos modernos no se ajustan a la imagen del solitario «geek» y excéntrico, y trabajan en colaboración para el bien de los demás.

Ayudar a las niñas a relacionarse con personas en STEM

Para contrarrestar los efectos de estas imágenes, los padres y los maestros pueden presentar a las niñas y niños ejemplos diversos y relacionados de personas en STEM. Pueden hacerlo a través de recursos en línea, como el sitio Esto es lo que parece un científico y hablar por Skype con un científico/a.

Los padres y los maestros también pueden decirles a las niñas y niños que los científicos a menudo trabajan juntos en equipos e inventan cosas que ayudan a las personas en sus vidas cotidianas. Es probable que este tipo de mensajes ayude tanto a niñas como a niños porque revelan un propósito más profundo para aprender temas relacionados con STEM.

Crear un ambiente que promueva la ciencia.

Algunas personas han atribuido la representación insuficiente de las mujeres en STEM a sus preferencias inherentes. Sin embargo, la evidencia científica indica que estas preferencias están formadas por creencias culturales. No están determinados por diferencias innatas.

Las madres, padres y educadores están en una excelente posición para ayudar a disipar los estereotipos que desalientan a las niñas a convertirse en científicas. Y creemos que una de las mejores formas de hacerlo es crear entornos que promuevan la idea de que las carreras científicas están a su alcance.

Texto de Jilana Boston y Andrei Cimpian publicado originalmente en The Conversation.

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