Lucy Hughes: plástico compostable a partir de desechos de pescado

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A sus 23 años, Lucy Hughes, una estudiante universitaria del Reino Unido, ha preparado un compuesto compostable que espera que algún día reemplace mucho plástico de un solo uso, y su ingrediente principal son los subproductos de la industria pesquera.

Hughes creó MarinaTex para su proyecto de último año en diseño de productos en la Universidad de Sussex. El producto también es comestible y, según ella, busca ser una alternativa al plástico que se usa típicamente en bolsas de panadería, paquetes de sándwiches y cajas de pañuelos.

Su proyecto comenzó como una investigación sobre las alternativas para reducir el desperdicio de pescado, del que se producen cerca de 50 millones de toneladas a nivel mundial cada año, según las Naciones Unidas.

“Fui tratando de averiguar cómo podría usar ese flujo de desechos y agregarles valor”, dijo Hughes a Reuters. “Cuando sentí las pieles y las escamas en mis manos, pude ver que había un potencial encerrado en ellas. Eran muy flexibles, pero flexibles y fuertes”.

Lucy Huges sosteniendo una hoja de MarinaTex. Imagen: REUTERS/ Stuart McDill

Su posterior investigación le valió el Premio Internacional James Dyson de 2019, financiado por el mismo inventor británico cuyo aspirador sin bolsa también lleva su nombre. Ella planea usar las 32,000 libras ($41,000 dólares) de dinero del premio para desarrollar aún más el producto y construir una estrategia para la producción en masa.

“¿Por qué necesitamos tener cientos de polímeros artificiales cuando la naturaleza ya tiene tantos disponibles?”, agregó.

El mundo produjo alrededor de 242 millones de toneladas de residuos plásticos en 2016, según el Banco Mundial. La ONU estima que hasta la fecha se han arrojado unos 100 millones de toneladas en los océanos.

En agosto, incluso se encontraron pequeños trozos de plástico conocidos como microplásticos en núcleos de hielo perforados en el Ártico.

“El problema no es necesariamente el plástico … Es nuestro uso excesivo de, por ejemplo, los plásticos de un solo uso que podrían usarse durante solo 10 a 15 segundos antes de que tengamos que tirarlos”, dijo Hughes.

Para crear un compuesto fuerte y estable, agregó las moléculas de quitosano de crustáceos y agar de algas rojas a su mezcla de escamas y piel.

Bolsas de pan y cajas de pañuelos desechables que pueden usar MarinaTex.
Imagen: REUTERS/ Stuart McDill

Varios meses de pruebas posteriores culminaron en la producción de una lámina translúcida flexible que se forma a temperaturas inferiores a 100 grados Celsius (212 grados Fahrenheit) y que James Dyson concluyó que era más fuerte que su alternativa plástica: el polietileno de baja densidad.

El compuesto MarinaTex también se biodegrada de cuatro a seis semanas en la composta casero y no contamina el suelo. Por su parte, el ácido poliláctico bioplástico alternativo (PLA), también derivado de recursos renovables, debe compostarse industrialmente.

“Una investigación mayor y su desarrollo asegurarán que MarinaTex evolucione aún más, y espero que se convierta en parte de una respuesta global a la abundancia de desechos plásticos de un solo uso”, dijo Dyson.

Traducción del texto de Stuart McDill publicado originalmente en Webforum.

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