Margaret E. Knight, la inventora por excelencia

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Si alguna vez has visto las bolsas de papel que se usan en las tiendas de Estados Unidos, o has empacado tu lunch para el trabajo o la escuela en bolsas de papel, es probable que estés familiarizado/a con el invento de Margaret Knight: la bolsa de papel de fondo plano. Éste fue el más famoso de varios inventos que ella patentó a fines del siglo XIX.

Margaret Eloise Knight nació el 14 de febrero de 1838 en York, Maine. Su padre murió cuando ella era joven, lo que motivó que la familia se mudara a New Hampshire. Knight dejó la escuela y comenzó a trabajar en una fábrica de algodón con solo 12 años para ayudar a su madre a llegar a fin de mes.

La fábrica de algodón era un lugar peligroso para cualquiera en esos días, especialmente para una niña, pero resulta ser que Knight hizo ahí su primer invento. Vio a otros trabajadores sufrir lesiones al usar algunos de los equipos, por lo que se le ocurrió un dispositivo de seguridad que protegía a los trabajadores de las condiciones peligrosas. Desafortunadamente, la preadolescente no estaba al tanto del proceso de patentamiento, por lo que no recibió ninguna compensación cuando su invención se extendió a otras fábricas en todo el país.

En 1867, Knight se mudó a Springfield, Massachusetts, y comenzó a trabajar en la Columbia Paper Bag Company. Al igual que en la fábrica de algodón, Knight observó operaciones problemáticas en la compañía de bolsas de papel y buscó formas de hacer mejoras a través de la invención. En 1868, creó una máquina que podía plegar y pegar bolsas de papel de manera rápida y eficiente. La máquina también le dio a las bolsas la icónica base plana que hizo que empacar los artículos fuera mucho más fácil.

Esta vez Knight supo que tenía que patentar su invención, pero se metió en problemas cuando Charles Annan, un hombre del taller donde se fabricaba la máquina de bolsas de papel de Knight, trató de robarle la idea. Afortunadamente, Knight tenía sus planos originales y pudo presentar una demanda de patentes exitosa, y finalmente recibió una patente por su trabajo en 1871. Se puede encontrar un modelo de la máquina de Knight en el Museo Nacional de Historia Americana del Smithsonian.

Modelo de la máquina de bolsas de papel inventada por Knight y patentada en 1871.

Knight fundó su propia compañía de bolsas de papel en Hartford, Connecticut, llamada Eastern Paper Bag Company. Antes de su muerte en 1914, ella patentaría más de 25 inventos, que van desde máquinas para crear zapatos, un broche para túnicas, hasta un marco de ventana y una faja.

Se le ha citado diciendo: “Lamento no haber tenido una oportunidad tan buena como un niño”, sin embargo, fue capaz de superar muchos de los desafíos y límites que enfrentaron las inventoras durante su vida. Margaret E. Knight fue incluida en el Salón de la Fama de los Inventores en 2006.

Traducción del texto original publicado en Lemelson-MIT.

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