María Esperanza Martínez: el uso de bacterias respetuosas con el medio ambiente

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La investigadora mexicana María Esperanza Martínez Romero acaba de obtener el premio L’Oreal-Unesco a la Mujer y la Ciencia por su trabajo sobre el uso de bacterias respetuosas con el medio ambiente.

Martínez Romero fue una de las cinco mujeres premiadas en la XXII edición de esos galardones, que distinguen a cinco «científicas excepcionales» de diferentes regiones del mundo con 100,000 euros (unos 109,000 dólares) cada una.

La Unesco destacó que su estudio busca favorecer el crecimiento de plantas y aumentar la productividad agrícola reduciendo al mismo tiempo el uso de fertilizantes químicos.

La doctora Martínez Romero estudió la licenciatura, maestría y doctorado en Investigación Biomédica en la UNAM. Realizó un posdoctorado en Francia en el Instituto Nacional de Investigación Agronómica (INRA) de Toulouse e hizo estancias sabáticas en la Universidad de California. Es investigadora titular del Centro de Ciencias Genómicas de la UNAM en Cuernavaca con el nivel 3 del SNI. Funge como coordinadora de la Licenciatura en Ciencias Genómicas de la UNAM, que se imparte en Cuernavaca.

La semblanza de Martínez Romero en el Centro de Ciencias Genómicas de la UNAM señala que durante la mayor parte de su carrera se ha dedicado al estudio de bacterias benéficas para las plantas, no sólo desde un aspecto básico si no también aplicado. Es autora de un Manual dirigido a agricultores sobre el uso de biofertilizantes y ha impartido un gran número de conferencias sobre el uso de biofertilizantes dirigidas a campesinos en diferentes estados de México, además de que participó en el programa Produce de Biofertilización.

Sus estudios sobre la simbiosis también abarcan microbiomas de animales, en especial, de algunos insectos nativos de México ha estudiado sus endosimbiontes, que se heredan de madres a hijos, que tienen genomas reducidos y producen vitaminas y aminoácidos esenciales para sus hospederos.

Investigadora y docente de la genómica

En entrevista con UNAM Global, en febrero de 2019, Martínez Romero comentó que “lo que le enseñamos a los alumnos es que puedan sumergirse, entender, descifrar, extraer conocimiento de todos estos datos genómicos que están revolucionando la medicina, la biología, la agricultura, los conceptos de evolución que tenemos”.

La experta explicó que los análisis completos de los genomas han permitido identificar qué genes que determinan ciertas enfermedades, o en el caso de los animales (como los perros) identificar cuáles de esos genes determinan ciertas características: patas cortas, caras planas, etcétera.

De esta manera, los genes que causan las enfermedades se pueden contra-seleccionar, es decir, que los individuos que portan esos genes no se reproduzcan. Otra alternativa es tratar la edición del genoma: la persona sabe de qué gen es mutante y que es probable que sus hijos padezcan cierta enfermedad, por lo que puede intentar que le reparen su genoma para “quitarle” el problema.

Esta segunda opción desemboca en una situación controversial pues, de acuerdo con la académica, el riesgo de alterar otros sitios del genoma y tener efectos secundarios no deseados es grande. Sin embargo, refirió que serían benéficos para aquellas personas con enfermedades letales o enfermedades donde no existe una cura con medicamentos.

Sostuvo que los países desarrollados serán los primeros en tener acceso a esta tecnología de manera casi rutinaria antes de tomar la decisión de tener hijos.

El poder de la genética ha sido tal que “lo que nos imaginamos que nos darían y dirían los genomas se ha quedado corto”. Los estudios genómicos también han arrojado descubrimientos de mutaciones de novo, es decir, aquellas que surgieron en el proceso de generar un nuevo ser vivo.

Finalmente, la investigadora aseguró que los retos de esta ciencia son enormes. “Estamos prácticamente en la prehistoria de la genómica, desconocemos la función de los genes de muchos organismos”.

Con información de UNAM Global.

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